January 8, 1999


Playoffs de Division

Tras un memorable fin de semana en la primera ronda de los playoff — con pases de TD ganadores en el último minuto, grandes actuaciones de jugadores novatos, y un equipo "Cenicienta" dispuesto a seguir dando sorpresas— ha llegado la hora de los playoffs divisionales, antesala de los Campeonatos de Conferencia.

Los equipos exentos de la primera ronda, debutan esta semana en los playoffs de la NFL.

Bill Parcells de los New York Jets, resume así la importancia de los playoffs de división. "Si ganas, estás a un paso de la Super Bowl". Efectivamente, los vencedores de este fin de semana se clasificarán para disputar el campeonato de la AFC y de la NFC el próximo 17 de enero, y de allí saldrán los dos finalistas de la Super Bowl.

PLAYOFFS DIVISIONALES DE LA NFL

Sábado 9 de enero

NFC: 12:35 PM (ET) San Francisco (13-4) en Atlanta (14-2) (FOX-TV)

AFC: 4:15 PM (ET) Miami (11-6) en Denver (14-2) (CBS-TV)

Domingo 10 de enero

AFC: 12:40 PM (ET) Jacksonville (12-5) en N.Y. Jets (12-4) (CBS-TV)

NFC: 4:15 PM (ET) Arizona (10-7) en Minnesota (15-1) (FOX-TV)

En el primer partido del sábado, los San Francisco 49ers, clasificados en el último minuto, se enfrentan a sus rivales en la división oeste de la NFC, los Atlanta Falcons que precisamente han sido los campeones en dicha división.

Por 39ava vez desde 1970, dos equipos de la NFL se medirán tres veces en una temporada, pero será el primer enfrentamiento entre estos dos equipos en los playoffs. Además, esta temporada se ha creado una gran rivalidad entre los dos. Los 49ers siempre habían sido los dominadores de la división. Desde 1980, cuando los Falcons fueron campeones de la división, sólo se había roto la hegemonía de San Francisco en tres ocasiones.

Este año, los Falcons han establecido un nuevo record de victorias en una temporada (14), ganando los últimos nueve de forma consecutiva. Además, contando la segunda mitad de la temporada 1997, acumulan un registro asombroso de 20-4 (.833). En 1998 no han perdido un sólo partido en su estadio.

El pasado 15 de noviembre derrotaron a los 49ers y consolidaron el liderato de la división. Atlanta, la mejor defensa de la NFC contra el juego terrestre (75.2) limitó a San Francisco a 76 yardas, y los Falcons registraron cuatro sacks y forzaron dos pérdidas de posesión en su triunfo por 31-19, el más amplio para Atlanta (12 puntos de diferencia) desde 1981 (17 puntos, 34-17).

El corredor de los Falcons Jamal Anderson, que aquel día alcanzó las 100 yardas de carrera (lo ha conseguido un total de 12 veces a lo largo de su carrera profesional) está listo para el próximo duelo contra los 49ers. "Sabía que ibamos a jugar contra ellos una tercera vez", asegura.

El mismo sábado, más tarde, en el estadio Mile High de Denver, los dos mejores alumnos de la `clase de quarterbacks del `83', John Elway de los Broncos y Dan Marino de los Dolphins, se enfrentan por segunda ocasión en cuatro semanas, tras haberse medido sólo dos veces en los 15 años anteriores.

El partido también contará con la presencia de Terrell Davis de Denver, que esta temporada ha alcanzado las 2,000 yardas de carrera, y que jugó su peor partido contra los Dolphins (29 yardas el pasado 21 de diciembre en Miami).

Otro duelo de interés será el que mantendrán los entrenadores de los dos equipos - Jimmy Johnson de Miami (8-2) y Mike Shanahan de Denver (4-1) - que presentan el mejor registro en playoffs (.800) entre todos los técnicos en activo.

En diciembre, Miami venció a los Broncos por 31-21. Marino registró 355 yardas y cuatro TDs.

Los Broncos han ganado 17 partidos consecutivos en su estadio y han superado los 30 puntos en 13 de los últimos 16 partidos en Mile High. El sábado se enfrentarán el mejor ataque de la AFC (380.8) contra la segunda mejor defensa de la conferencia (277.2).

El domingo al mediodía en Nueva York, los Jets de Parcells reciben la visita de los Jaguars, dirigidos por su amigo Tom Coughlin. Este entrenador ha llevado a Jacksonville el primer título de división cuatro años después del nacimiento del club. Coughlin fué entrenador de receptores de los New York Giants durante el período 1988-90, siendo Parcells el entrenador, y conquistó la Super Bowl XXV en 1990.

Parcells ha vencido a los Jaguars de Coughlin en dos ocasiones, ambas como entrenador de los New England Patriots, y una de ella en el Campeonato de la AFC de 1996. El coordinador de ataque de Coughlin es Chris Palmer, entrenador de quarterbacks de New England en el período 1993-96, bajo el mando de Parcells.

En el último partido de playoff divisional del fin de semana, el equipo más anotador de la historia recibe a un equipo que ha destacado este año por sus victorias ajustadas.

Los Arizona Cardinals, la sorpresa del año, juegan en Minnesota frente a los Vikings, el equipo que con sus 556 punos ha establecido una nueva marca de la NFL.

Los Cardinals, que se clasificaron al derrotar a los Cowboys en Dallas por 20-7, han ganado siete partidos por tres o menos puntos este año, todo un record. Fué la primera victoria de los Cardinals en un playoff desde su triunfo sobre Philadelphia (28-21) en el Campeonato de la NFL de 1947.

Al quarterback de Arizona Jake Plummer no le preocupa la historia: "Estamos mirando al futuro desde el presente", dice. Plummer ha contribuído decisivamente al éxito de los Cardinals.

Los Vikings respetan a Arizona, pero se muestran seguros de sus posibilidades. No en vano han sido el equipo más sólido de la temporada regular. El quarterback Randall Cunningham ha logrado este año el mejor `rating' de pase de la NFL (106.0). Hace 10 años, en las filas de Philadelphia, pasó para 407 yardas en el memorable `partido de la niebla' en el playoff divisional entre Eagles y Bears.

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